如何看清选择的代价?

你好,我是薛兆丰,《薛兆丰的经济学课》的主理人。咱们这门课是在 2017 年上线,2018年完更的,超过一半的用户是在 2018 年完更以后才陆续加入的。他们几乎都是在缺乏陪伴的情况下独自学习(这门课程)。我特别想念这门课日更时的那种教学体验,那时候每天都给大家讲课,每天都给大家留思考题,每天都和同学们互动。我特别想重温一下这种感觉。

于是我就跟罗老师说,想做一个关于《薛兆丰的经济学课》的主题课程,把当中的重要内容挑取出来,给大家划重点、串讲课程、升华内容,同时,每天督促大家学习。这就是这一次“生活的逻辑”主题课程产生的原因。

在这个主题课程当中,我有六次主题演讲,在这里,我想跟你分享一下主题课程的第二讲,《选择与成本》的主要内容。

成本是所有经济学课都会涉及的概念,在经济学课的音频课程里,咱们花了足足一个月的时间,非常详细地讲解成本的含义和应用。我们之所以这么重视成本的概念,是因为成本的概念应用非常广泛,但同时,它难以掌握。在这一次关于“生活的逻辑”的主题串讲当中,我们给成本划了哪些重点呢?

成本的概念在咱们的课程当中至少有六个重点,或者说,是与众不同的六个亮点。

第一个亮点是,会计成本有别于经济学的成本,会计成本讲的是过去沉没的成本、过去投入的成本,或者说,会计成本是一些在购买商品时所付出的金钱的代价。会计成本关注的都是过去发生的事实。而经济学的成本特指机会成本。

我们说,已经付出的、覆水难收的、不能够挽回的成本,都是沉没成本。从经济学的角度看,沉没成本不是成本。永远向前看,看未来的投入会带来多少收益,会放弃多少代价,这才是经济学的成本的含义。

第二个亮点是,我们强调成本是放弃了的所有的代价,它指的不仅仅是货币的代价,而是全部的代价。我们说,好的经济学学生,他盯住的永远不只是钱,而是全部代价。这一点在我们权衡生活支出的时候就显得特别有意义。

有时候我们确实想省钱,但是,在省钱的过程中,我们可能放弃了更多更重要的东西,比如时间、精力、机会。盯住全部成本,而不仅仅是货币成本,在现实生活当中能够让我们减少损失,保留和增加各种有效的机会。

第三个亮点是,我们强调,(在做比较的时候)不仅要看见大家都看得见的东西,还要看见大家都不容易看见的东西。

成本是指放弃了的最大的代价。但你到底放弃了什么呢?有些放弃了的项目是看得见的,而更多的放弃了的项目是根本没有成型的,不容易看见的,这时候我们就要有想象力,要相信它的存在,要看到它的存在。

比如一些重要的机会,如果你不去把握,它就稍纵即逝了,它就根本不会存在了。比方说,你如果为了眼前的一点利益,去做一份能够马上挣钱的工作,那你可能就埋没了你更重要的才华,而这些才华如果得不到识别、得不到深耕、得不到培养,它就不会成型,而你可能根本就看不见这些损失。

问题是,我们在做决策的时候,需要把这些有可能成型的潜在的收益考虑在内,因为它们也属于你可能放弃了的最大的代价。所以,我们在讲解成本的概念的时候,也非常强调好的经济学学生,他不仅能够看见看得见的,他更能够努力地去看见那些不容易被看见的因素。

关于成本概念的理解,还有第四个亮点,那就是我们要看到成本不仅是由个人评估的,更重要的是,成本还由社会其他人共同评估。

比如,我们手头上有两份工作可以选择,选择了其中一项,就放弃了另外一项。被放弃的那项工作就是选择了的工作的成本。如果那一份被放弃了的工作的市场价值越来越高,也就是说,社会其他人觉得这份工作所提供的服务越来越有价值,那你原来的选择的成本也就变得越来越高了,你原来的选择可能就变得不那么正确了。

成本的高低是由社会上的其他的人的看法来决定,这一点是很多关于成本的教科书里面没有提及、更不会强调的。而对这个问题进行深入理解,对我们的决策,特别是人生重要的决策有很大帮助。

关于成本概念的理解,第五个亮点是,负面感受不是成本,每一个选项所带来的正面感受和负面感受的综合效应才是成本。

比如说,不管你选择什么工作,这份工作都必然伴随着辛苦、挫折和麻烦。但这些负面的感受并不是选项本身的成本,被你放弃了的其他的工作选项才是真正的成本。这一点提醒我们在做选择的时候不要紧紧盯着每一项选择所伴随的负面的感受。我们真正要比较的,是一个项目和另外一个项目之间的综合所得。

没有哪份工作、没有哪个选择是完全没有负面感受的。无论干大事还是干小事,都一样辛苦,一样麻烦,一样充满了挫折。我们真正要选择的是最后的结果。当然,究竟什么是大事,什么是小事,每个人都有自己独特的价值观,都有自己独特的取舍,这种取舍不是任何一种学问所能够替代和评判的。

关于成本概念的理解,第六个非常重要的亮点是,凡是歧视都会产生成本。我们说稀缺是这个世界必然存在的一个基本事实。

因为稀缺,所以人们必须做出选择,而一旦做出选择,人们就得付出成本。选择就是区别对待,有区别对待就有成本。所以,问题的关键不是怎样才能够避免选择,选择是避免不了的,区别对待是避免不了的。真正的问题是,我们怎样才能够更有效、更合理地进行区别对待。

对此,关于选择和成本的经济学原理告诉我们一个基本事实,那就是心胸越宽广,竞争越激烈,咱们做出有效的选择和区别对待的方式就更加合理,咱们所蒙受的潜在损失就更小,所收获的潜在收益就更大。对我们每一个生活在由海量陌生人组成的社会当中的个人来说,这个事实对我们在生活、工作、家庭当中所做的决策有很深远的启发意义。

我希望在这短短的几分钟时间里,能够让你感受到我们对成本概念的深度解读。我还想特别向你说明,在这一次“生活的逻辑”主题课程当中,除了成本概念,我们还详细讲解了跟生活密切相关的另外几个经济学基本原理,包括边际平衡的原理、比较优势的原理、时间偏好和洞察未来的原理,以及相互依赖和合作的原理。这些原理都跟生活密切相关,哪怕是一点都不想学习经济学专门术语、不想学习经济学当中高深的公式和模型的人都应该去了解,去掌握,去运用。我也希望你感受到,对这些经济学基础概念的解读,能够给你的生活决策带来启发。

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